Démocrite, histoire et biographie de Démocrite

(Mis à jour le: 1 juin 2017)
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Démocrite est un philosophe grec né vers 460 à Abdère en Thrace et mort en 370 avant JC. On le considère comme un philosophe matérialiste à cause de sa conception d’un univers composé de vide et d’atomes. En cela, on reconnaît bien en lui, un disciple de Leucippe, fondateur de l’atomisme. Les deux hommes ont travaillé étroitement et dans les textes des doxographes, ils sont toujours mentionnés ensemble.

Biographie

Démocrite est le troisième fils de celui qu’on appellerait Hégésistrate, Damasippe ou Athénacrite. Il est né à Abdère au cours de la 80e olympiade (entre 460 à 457). Il serait mort à 103 ans entre l’an 366 et 356 avant J.C.

Il a été éduqué par des mages perses qui lui enseignèrent l’astronomie et la théologie.

Le philosophe était un grand voyageur. Quand il hérita d’une importante somme de son père, il est parti à la découverte du monde. C’est ainsi qu’il a appris l’astrologie en Perse et la géométrie en Egypte. L’histoire raconte également qu’il aurait été en Inde, en Babylonie, en Ethiopie et à Athènes où il aurait rencontré Socrate.

Biographie de Démocrite

Lorsqu’il revint de ses voyages, il a dilapidé toute sa fortune et fut accusé d’avoir gaspillé son argent pour des voyages inutiles. Pour se défendre devant le sénat d’Abdère, il a lu les premières pages d’un traité qu’il venait de terminer et qu’il a intitulé Grand ordre du monde. Lorsqu’il eut terminé, les juges l’applaudirent et lui donnèrent une récompense de 500 talents. Les poursuites ont donc été abandonnées et il vécut pauvre, entretenu par son frère Damaste.

Père de la science moderne

Dû à ses relations étroites avec son mentor, il fut impossible de déterminer avec exactitude les rôles de Démocrite dans l’atomisme. Ce qui est sûr, c’est que certains le considèrent comme le plus scientifique des philosophes grecs. Le monde contemporain le considère aussi comme le père de la science moderne. Malgré cette réputation, Démocrite, en son temps, était très peu connu à Athènes. Aristote pourtant l’admire alors que Platon le déteste.

Un homme d’une grande intelligence

Selon Démétrios de Phalère, Démocrite était un homme très intelligent, au « savoir encyclopédique ». Il aimait se terrer au fond de son jardin pour étudier et c’est ainsi qu’il développa une culture générale exceptionnelle et qu’il put écrire sur différents sujets techniques comme la peinture, l’agriculture, les techniques militaires, … Il faut savoir que ce philosophe connaissait un peu de tout : zoologie, cosmologie, botanique, astrologie, médecine, physique, mathématiques, … De tous ses écrits, il ne reste malheureusement plus que des bribes et des titres.

Les habitants de sa ville natale le considéraient comme un homme au savoir immense qui admirait Pythagore.

Découvrez toutes les citations de Démocrite.

Rieur mais peu sociable

Si d’un côté l’histoire le définit comme un homme rieur, elle raconte aussi qu’il était peu sociable et vivait de plus en plus reclus. Afin de ne pas être dérangé, il vivait dans la solitude avant de déménager dans des sépulcres sombres et loin de la ville. Il a vécu longtemps au milieu des tombeaux pour mieux étudier et méditer. Même si des jeunes gens ont tenté de le faire peur en se déguisant, Démocrite ne daigna même pas les regarder pour mieux se concentrer. Il était de ceux qui croyaient que l’âme mourrait avec le corps et que de ce fait, fantômes, spectres et autres esprits n’existaient pas.

Biographie de Démocrite

Sa fin de vie

Durant ses dernières années sur terre, Démocrite est devenu aveugle sans que le monde n’apprenne pourquoi. On dit toutefois qu’il se serait aveuglé lui-même soit pour mieux méditer soit pour ne pas se laisser séduire par les atouts féminins. Aucune hypothèse n’a toutefois pu être vérifiée.

Il est mort à l’âge de 103 ans après s’être laissé mourir. En effet, pour se libérer de la vieillesse qui affaiblissait sa mémoire, il a refusé de se nourrir jusqu’à ce que l’épuisement et la mort l’emporte.

Malgré sa conception de la vie, Démocrite était très connu et a suscité la jalousie de Timon de Phlionte.

Ses œuvres et travaux

Démocrite a écrit un volume considérable d’ouvrages, malheureusement tous perdus. Seuls leurs titres sont restés. Il s’est intéressé à différentes matières même si la physique reste son terrain de prédilection préféré. Dans ce domaine, on lui doit des livres tels que :

  • L’existence des atomes
  • Cosmographie
  • Des liquides
  • Des couleurs
  • Causes célestes
  • De la peste ou des maladies pestilentielles
  • Causes célestes
  • Des plantes et des fruits
  • De la pierre d’aimant, …

Dans l’éthique, il est l’auteur de :

  • Pythagore, ou de l’état de la sagesse
  • Des enfers
  • De la vertu
  • Du courage
  • Du bonheur
  • La bonne humeur

En mathématiques, il était connu dans plusieurs domaines dont l’astronomie. Les titres qu’on lui rattache sont :

  • Des nombres irrationnels et des solides
  • Description du ciel
  • Géographie
  • Description des trous

Il a aussi eu une excellente réputation en musique et dans l’art.





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